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黄金小行星:价值50万亿亿元,美国行动计划已获批准

在地球上,无论是碳、氧、氢这样的普通元素,还是金、铂、钯这样的贵金属元素,它们都不是由地球本身制造出来的。除了一些放射性元素的衰变能够产生少量的元素之外,地球上并没有其他自然途径来合成新元素。

在45亿年前的早期太阳系中,环绕原始太阳旋转的气体和尘埃云中充满了各种元素,它们在引力作用下形成微行星。再经过不断碰撞合并,最终形成了地球。也就是说,地球上的元素早在地球乃至太阳系诞生之前就已经存在了,氦以上的重元素都是来自于上一代恒星。

在形成各大行星、矮行星和卫星之后,还留下了很多小行星和彗星,它们主要集中在火星和木星之间的小行星带、海王星轨道外的柯伊伯带和离散盘、以及包裹太阳系的奥尔特云。

灵神星

这些太空岩石也会绕着太阳旋转,它们的成分非常古老,保留了原始太阳系中的物质。有些太空岩石非常特别,主要由金属构成,它们就像漂浮在太空中的金属矿产一样,灵神星就是这样的一颗金属小行星。

美国宇航局(NASA)的天文学家通过雷达波对灵神星的组成元素进行分析,结果发现它的主要成分与地球核心非常相似,富含铁和镍,硅酸盐岩石的占比仅为10%。同时,它还含有不少的金、银、铂等贵金属。

灵神星运行在小行星带中,轨道半径为2.9天文单位,每隔5年绕太阳运行一周。它是一颗体型庞大的金属小行星,平均直径可达225公里,总质量为2.4亿亿吨(2.4×10^19千克)。

灵神星是怎么形成的?

天文学家认为,灵神星曾经可能是一颗直径达到500公里的小行星的核心。在宇宙中,最多的元素是氢和氦,越重的元素越少,金属元素很难直接结合成富含金属的小行星。

通常情况下,先形成小行星,较重的金属元素逐渐沉入核心,并在那里不断聚集,最终产生了金属核心。当这样的小行星与其他小行星发生猛烈碰撞之后,它们的金属核心就有可能裸露在外,灵神星应该就是这么来的。

最贵的小行星

灵神星富含贵金属,它的价值估计高达50万亿亿元(5后面有21个0)。如果把它分给全球78亿人,每人可以分到6400亿元。当然,这只是理想情况,物以稀为贵,贵金属太多反而会失去价值。目前,人类也没有能力把灵神星带回地球。

在太空中,还有不少类似于灵神星这样的金属小行星,未来也许会掀起一股太空淘金热。英国皇家天文学会会长John Zarnecki教授估计,太空采矿的概念验证要25年的时间,真正有回报要到50年后。

NASA先行前往

考虑到灵神星的研究价值,NASA计划发射无人探测器飞往这颗小行星。按照计划,在2022年,NASA将用SpaceX的猎鹰重型火箭发射灵神星探测器。它将在2023年借助火星引力进行变轨,并于2026年到达灵神星。到时,探测器将会绕着灵神星旋转,开展为期20个月的探测任务。

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