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不是火星,这次来自金星,寻找地外生命重大发现

寻找地外生命重大发现,这次来自金星,不是火星

寻找地外生命传出大消息,这一次来自金星,而不是火星。

来自美国卡迪夫大学、麻省理工学院、英国和亚洲大学的一组研究团队在最新一期Nature Astronomy《自然天文学》期刊发表论文称,他们在金星大气层中发现一种难闻的有毒气体——磷化氢,为人类突破性发现地外生命(微生物)提供一种积极信号……几乎同一时间,全球各大科普平台、主流媒体全部聚焦于此,「金星生命」全球刷屏。

发现磷化氢,意味着发现金星生命?

先从人类已知的说起,磷化氢又名膦,英文名Phosphine,分子式PH3,一种无色、剧毒、有鱼腥臭味的气体。之所以常用危险符号来警示它的存在,是因为这种气体很容易与空气形成爆炸性混合物引发自燃,而且燃烧时会产生白色烟雾五氧化二磷,吸入后会导致严重刺激呼吸道。如果吸入高浓度磷化氢气体,后果很严重,轻则抽搐,重则死亡。

人造磷化氢是在实验室用白磷与浓氢氧化钾共热制取,而地球自然界的磷化氢只能由微生物产生。生存于垃圾填埋场、沼泽地甚至动物内脏等缺氧环境中的微生物,都会天然产生磷化氢。

而按照宇宙第一原则设定,在相似条件下,自然规律在任何时候、任何地方都是同样的,于是科学家发现金星大气层中存在磷化氢气体,自然而然会导出一个结论,很可能存在金星生命——天然产生磷化氢的微生物。

为什么是「很可能」不是完全确认?

这正是科学的特征之一「可证伪性」,科学研究的结果不能保证永远正确,却能保证永远在追求正确的路上。按照该研究团队成员、麻省理工学院物理与行星科学教授萨拉·西格尔(Sara Seager)的谨慎回答:「这可能有两种解释,一是有某种人类未知的化学过程能够以某种方式产生磷化氢。第二个解释就是金星存在生命。」

第一种解释人类尚未可知,基本可以忽略,第二个解释直指金星存在生命——微生物。

在此之前,出于科研严谨,该研究团队绞尽脑汁,极力试图排除金星存在微生物产生磷化氢的可能性,进而解释这种气体存在的非生物路径。除了「未知的、古怪的化学过程」因素外,他们还充分考虑过从金星火山喷出的可能性,流星穿过云层形成了化学反应或者引发闪电造成了化学反应……但结果找不到一个合理的非生物学解释。

就这样,寻找地外生命终于锁定在维纳斯女神身上,金星再度成为全球焦点。

为什么是金星?

金星一直被称为地球的孪生兄弟,不仅因为这两颗行星大小基本相同,距离较比火星更近,而且同样都处在太阳系宜居带内(尽管金星处在宜居带边缘),因此早在太空探索早期尤其是美苏太空竞赛的巅峰时期,都曾激进投入过很多金星探测器前往打探,试图抢先发现金星生命。但结果换来34%的探测失败率(高于火星失败率43%),以及令人望而生畏的恶劣环境——浓重而有毒的大气层、高达467°C的表面温度、97倍地球大气压、着陆探测器都无法长时间运行……

貌似金星已经成为一个地狱星球,不再是寻找地外生命的理想之地。幸好并非所有科学家都是如此。行星科学研究所(PSI)行星天文学家大卫·格林斯彭(David Grinspoon)一直坚持对金星给予更多研究。他指出,在距金星地表30英里高度的云层,温度已经降至跟纽约秋天温度大致相同,一些微生物有可能漂浮在这些异常稠密和温和的云层中,这一推断并非异想天开。

因为根据金星演化路径推定,40多亿年前这里也曾是海洋环抱的星球,没有理由能否定这里不会孕育生命,哪怕是简单生命体比如微生物。随着环境变迁、海洋消失,一些微生物可能只能存在于浓稠的高空云层,成为这个世界的微小难民,直到被后来的智慧生命体——人类发现。

这位行星科学家给出了一个近乎完美合理的解释链。他对这次重大发现的中肯之言:这会迫使人类从此以后认真对待金星云层生物圈的合理性。

这次大发现有什么重大价值?

这次在金星大气层里发现磷化氢,就像我们在寸草不生的沙漠里突然发现了一潭湖水,生命绿洲已近在咫尺。因此被科学界称之为「重大发现」。如果进一步得到科学验证的话,尤其是能够发现第一手金星微生物,这将是人类破天荒的科学发现——地外生命。要知道,寻找地外生命一直是人类终极宇宙探索一大命题。

尽管这次重大发现并非是绝大多数人想象中的小绿人或者ET,但已经足够了,足以验证人类文明硕果中最强大最有效的科学体系本身。

因为一旦证实金星大气存在着生命体,这将极大巩固宇宙学基石:只要在相似条件下,自然规律都是相同的。适用于地球的自然规律也同样适用于其他星球甚至整个宇宙;地球在宇宙中并不特殊,地球生命并非独一无二,生命元素广泛存在于宇宙中,孕育生命并非稀奇罕见,更不是宇宙奇迹。

我们知道,最近几十年科学家通过三种路径寻找地外生命:第一个最简单最直接派出探测器,实地去月球、火星、金星……从最初天真梦想邂逅外星人,一直到试图发现外星化石、微生物的蛛丝马迹。目前唯一运行的好奇号火星车、明年登陆的毅力号、中国火星车都在干这种事儿;

第二种就是隔空探听,透过不间断接收探测宇宙无线电波,试图发现被智慧生命调制过的电波信号,进而发现外星文明。中国的FSAT、美国阿雷西博都在默默做着这档事;

第三种是部署太空巨眼远眺可疑的外星世界,利用大气光谱分析超远探测系外行星大气层,寻找生命记号,比如生命产生的氧气、甲烷等气体。2018年部署的TESS系外行星新猎手、未来部署的詹姆斯·韦伯太空望远镜都属于这类探索路径。

尽管这次重大发现,距离真正找到地外生命的直接证据还有相当一段历程,但无疑为人类突破性发现地外生命(微生物)提供一种强有力的积极信号。期待我们这一代人能够在生之年见证这一伟大时刻。

正如卡尔·萨根说过:「宇宙这么大,如果只有我们人类,岂不是太浪费空间了。」地球生命在茫茫宇宙中并非唯一,人类在银河系中也不孤独,值得我们极尽所能仰望星空,终极探索。银河系有多少智慧文明?最新结论36个!

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