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恐龙如何排泄交配?辽宁发现唯一恐龙泄殖腔化石,这下有研究的了

你知道恐龙是什么样子吗?面对这个一点也不棘手,没有任何压力的寻常问题,很多人可能都能够侃侃而谈,毕竟在电影杂志上我们已见过了太多恐龙,即使它们从没和我们在同一个时空汇合,我们和它们也已熟得不能再熟了。

第二个问题,你知道恐龙的屁屁长什么样子吗?可能很多人就会瞠目结舌,目瞪口呆了,是啊,恐龙屁屁究竟是什么样子呢?事实上不光是你,世界上可能所有人都不知道这个问题的答案,直到这具来自中国辽宁,现在保存在德国法兰克福森肯伯格自然历史博物馆的鹦鹉嘴龙化石的出现——它是目前世界上唯一已知保留了泄殖腔的恐龙化石。

作为复杂生命的脊椎动物,除了我们人类所在的胎盘类和有袋类哺乳动物外,包括单孔目(如鸭嘴兽)哺乳动物、鸟类、爬行类和两栖类在内的其它动物,身体上都只有一个孔用于排泄和生殖,这个孔就是泄殖腔。只有胎盘类和有袋类哺乳动物,排尿、排便和生殖才分属不同的口子。

恐龙作为鸟类的近亲,当然也应该和鸟类一样,只用一个泄殖腔来解决所有有关排泄和生殖的问题。然而由于泄殖腔是软组织,基本无法在化石中留存下来,所以此前并没有人知道这个攸关恐龙生存及演化的最重要器官究竟长什么样,谈起恐龙的交配和繁殖行为都只能空了吹。

鹦鹉嘴龙是一种和拉布拉多犬大小差不多的恐龙,是三角龙的近亲,生活在约1.45亿年到6500万年前的白垩纪时期。英国布里斯托大学古生物学家,首席研究员雅各布·文瑟(Jakob Vinther)此前曾研究过这个化石,以确定鹦鹉嘴龙的肤色,在有机会第二次仔细观察这个化石标本时,他突然意识到了这个器官的存在,之后和另外两位古生物学家一起进行了研究,确认那就是恐龙泄殖腔的残余。

研究人员发现,虽然恐龙和鸟类是近亲,但其泄殖腔反而和鳄鱼的更为相似,但也有所不同,体现了恐龙泄殖腔的独特结构。大多数动物的泄殖腔都是裂缝状,一般是垂直的,有的像笑脸,有的像苦瓜脸,而这头鹦鹉嘴龙的泄殖腔有一个V形的结构,类似于一对张开的漂亮唇状物,没有一种活着的动物是这样的形态。泄殖腔上还有两个小凸起的残余,可能是恐龙的腺体,可以在求偶时产生某种气味,鳄鱼的泄殖腔就有这样的结构。另外泄殖腔外部被黑色素覆盖,虽然无法判断鹦鹉嘴龙活着时它是什么颜色,但可能和狒狒的红色屁股一样,是一种明显的视觉展示,也是为了与繁殖相关的行为。

由于没有更多的残余组织,研究人员无法通过泄殖腔判断这头恐龙的性别,也无法知道恐龙的泄殖腔是像鸟类一样呈水平方向,还是像鳄鱼一样是垂直的。但无论如何,在恐龙灭绝6500万年之后,世界上第一个也是唯一一个恐龙用于排泄和交配器官的发现,还是令科学家们兴奋不已,研究恐龙的交配和繁殖行为,以后恐怕就得靠这一块石头了。

毕竟人类拍了那么多关于恐龙的电影和纪录片,又有谁知道恐龙们是如何惺惺相惜、浓情蜜意直至干柴烈火,愉悦地交换遗传物质,在地球1.6亿年的漫长历史时期不断繁衍,生生不息,保持对其它生命的绝对统治地位的呢?或许这头鹦鹉嘴龙的泄殖腔残骸,就是我们能看到的恐龙唯一真实性器官化石了,具有相当重要的意义,这下有研究的了。

这项新研究1月19日在线发表在《当代生物学》杂志上。

参考:

Current Biology:A cloacal opening in a non-avian dinosaur

恐龙如何排泄交配?辽宁发现唯一恐龙泄殖腔化石,这下有研究的了

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